jueves, 12 de noviembre de 2015


The 178 issue of Arquitectura Viva contains an article by Juan Manuel Rojas Fernández. It develops our experience in architecture recycling shipping containers. Read it below.

El número 178 de Arquitectura Viva publica un artículo de Juan Manuel Rojas Fernández. En este se desarrolla nuestra experiencia en arquitectura reciclando contenedores marítimos. Léelo aquí abajo.

Arquitectura Viva nº 178


Construction with containers

A casual stacking of containers makes many architects think of buildings. It’s like the game of spotting figures in the shapes of clouds. This leads not only to erecting buildings with containers, but to seeing container buildings as a source of solutions for certain cases, having, as they do, attributes transcending fashion.

Obviously, architecture made of used containers is sustainable, recycled, and recyclable. It drastically reduces the ecological footprint of construction by naturally addressing humanity’s most serious medium-term problem: the resource-residue binomial. Moreover, because the material is already amortized and therefore cheap, construction costs are reduced considerably. By these premises it would be possible to raise an entire public building on the budget of a large-scale project's model.

And this is a lightweight construction, collapsible and transportable by standard means, saving time in execution and therefore also human resources and money. Finally, because it is modular, it is easy to enlarge, adapt, perfect. In short, it is ‘intelligent.’

But let’s not forget that containers are really just very well-made boxes meant for merchandise. People don’t like being put in boxes, however sustainable and economical they are, let alone being treated like goods. So containers make great material, but in themselves are insufficient for creating spaces adapted to human needs.

Jaime Gaztelu of James & Mau, a practice which works enthusiastically with containers, explains the idea well: down with architecture of subsistence. On the contrary, give more space, more design, more sensations, but with affordable prices, thanks to construction with containers. That is, to truly give ‘more with less.’

Casa Manifiesto. James & Mau Architects.

Neither can containers solve urban problems on their own. Our cities have many industrialized modular constructions (containers or not) thought out as emergency architectures and therefore associated with catastrophes: workers’ huts set up in any manner, classrooms pupils only think of getting out of, temporary relocation prolonged for decades in dwellings hard put to withstand the passage of time. Does temporary architecture really have to be an urban fiasco?

In a very personal way, the work of Santiago Cirujeda answers this question through ephemeral structures for citizen use which make the most of temporary urban opportunities.

MaxxiAraña. Arquitecto Santiago Cirujeda.

So what is needed for construction with containers to become a true architecture of containers? Magic. Of the kind we all have experienced. It’s the magic that enables the child to turn the toy box into a spacecraft. In the case of architecture of containers, and in a more sophisticated way, one sees the building, can tell that it’s made of containers, but notes that the boxes are not thought out to contain only merchandise. These are spaces that can be inhabited, interesting ones that interact with the landscape and exceed its limits. They are palaces, skyscrapers, cathedrals made for persons, not things. The idea is to respect the integrity and intelligence of people by giving them a game where memory and imagination play a leading role.

This magic, the magic of architecture, requires knowledge of the material. Only in this way can its properties be made the most of, and manipulated. The structural rigidity of the container is probably one of the qualities that differentiate it from other light modular construction systems, and it can only be explained by its non-architectural origin. For most buildings it would be excessive to design a module weighing only 4 tons and able to take a load of 30, implying a capacity of over 1 ton per square meter. On the side, the conventional metallic modules look like flimsy toys. And because the metal is durable and noble, they age better. The actual rust of the core-ten steel they are made of protects the material’s mechanical qualities.

Diverse Meccanos

On a modest budget, Hombre de Piedra and Buró4 together built the cruise terminal at the port of Seville with six containers cantilevering all of 3.6 meters to receive passengers. In this example, what in conventional building would be a feat was easily possible thanks to the container’s actual three-dimensional structure and the fact that its entire height worked as a effective "beam depth".

Seville Cruise Terminal. Hombre de Piedra+Buró4 Architects.

In fact it would have been more costly to transform them, to cut them so that they were flush with the facade. So efforts were made to use complete containers, avoiding the need to cut up the modules, which would have made the building expensive. Limitation or opportunity? It depends on whether or not we accept the play that the material proposes. In this case the most efficient thing is to design with models of complete modules, which gives the architect the feeling of going back to his childhood of playing with Lego pieces.

Projecting with container models. Hombre de Piedra Architects.

The great rigidness of containers is also evident in the Freitag store of Spillmann Eischle Arkitecten, where new containers are arranged almost implausibly, one atop another, to build an authentic skyscraper-lookout over the urban landscape of Zurich, more than a fashion store.

Freitag Store. Spillmann Eischle Arkitecten.

Complementarily, the excessive rigidity of the containers makes it possible to cut the walls, modifying their structures in a controlled way. They can then be given character through the creation of relationships with the exterior or the linking of several modules through openings forming larger spaces. As much to economize as to address sustainability and coherence criteria, it is important to rely on the container’s original structure. These operations should not diminish their capacity to bear loads and make it necessary to design supplementary structures beyond small reinforcements.

Seville Cruise Terminal. Hombre de Piedra+Buró4.

Using a succession of empty containers but maintaining their structural importance, greater interior breadth was achieved in the Seville cruise terminal. The rhythmic play of double heights and natural light created the desired sense of spaciousness in a space of strong architectural character. As for the Made to be Moved offices by Arcagency in Denmark, here, too, a splendid space is achieved, using a different strategy: the containers form a thick perimeter capable of shaping a large space inside.

Made to be Moved. Arcagency.

The same structural peculiarity of the designs of the containers makes it possible to rest them on their four lower connectors or suspend them from the four upper ones, without it making a difference whether one or the other. Besides the logical advantages in transporting and assembling pieces, this quality enabled Churtichaga and De la Quadra Salcedo, in their Pier 57 Interim Project in New York, to suspend 36 containers and create an effect that they themselves define as ‘magic carpet’… Again the word magic.

Pier 57 Interim. Churtichaga & De la Quadra Salcedo Architects.

Let’s now talk about the perception games involved in the magic of manipulating containers, and remember the impossible contact points of Alejandro de la Sota in the openings of the facade of his regional government headquarters in Tarragona, with the edges of the slabs hidden behind the parapet. Moreover, the powerful geometry and color of the containers lend themselves well to dynamic and attractive neoplastic compositions.

Gobernación Civil de Tarragona. Arquitecto Alejandro de la Sota.

In the Seville terminal, with its historicist background, it was decided that attention should be drawn to the Guadalquivir landscape. This explains the perception-based strategy of having the containers echo the monotonous rhythm of the pillars supporting the dock, and thus go unnoticed, like just another port infrastructure.

Seville Cruise Terminal. Hombre de Piedra+Buró4 Architects.

Obviously the containers lend themselves to this very well, emphasizing their industrial nature in the repetition. People contemplating the terminal remark that they do not distinguish the building from afar, but are amazed by it when they approach.

As for construction timetables, the Seville cruise terminal is symptomatic as well. It was constructed almost entirely in the plant, and assembly on the site took fifteen days. In keeping with its promise to make the building adaptable to new needs, the same team of Hombre de Piedra in collaboration with Buró4 is now working on an enlargement, doubling the original floor area and improving the facilities.

Building with containers, in sum, can be a step toward the architecture of the necessary that Tatlin called for. But they can also have the magic to make them not only inhabitable but also interesting, besides contextualized and extraordinary. Suffice it to remember a recent interview conducted by Luis Fernández-Galiano where Norman Foster held that of the three main resources in the creation of a building, namely money, time, and creative energy, only the latter is determinant on the quality of the final product.

Construcción con contenedores

Un apilamiento casual de contenedores hace soñar a muchos arquitectos con edificios. Es como el juego de ver siluetas reconocibles en los contornos de las nubes. Esto sólo no justifica la edificación con contenedores, pero este tipo de edificios puede ofrecer soluciones válidas en determinados casos al tener cualidades que le aportan valor más allá de las modas.

Es obvio que la arquitectura con contenedores reutilizados es sostenible, reciclada y reciclable. Desde una industrialización realista, reduce drásticamente la huella ecológica de la construcción al incidir con sencillez sobre el más grave problema a medio plazo de la humanidad: el binomio recursos-residuos. Además, al tratarse de un material amortizado y por tanto de bajo precio, puede reducir considerablemente el coste de la edificación. Desde estas premisas, sería posible realizar todo un edificio público con el presupuesto de la maqueta de proyecto de un arquitecto estrella.

También se trata de una construcción ligera, desmontable, transportable de forma estándar, que ahorra tiempo de ejecución y por tanto recursos humanos y económicos. Debido a su modulación, genera asimismo una arquitectura fácilmente ampliable y por tanto edificios adaptables, perfectibles, es decir, ‘inteligentes’.

Pero no olvidemos que los contenedores son sólo cajas muy bien hechas para mercancías. A la gente no le gusta que la metan en cajas por muy sostenibles o económicas que sean, y menos que la traten como a mercancías. Por tanto, los contenedores constituyen un magnífico material, pero por sí solos resultan insuficientes para crear espacios adaptados a las necesidades humanas.

Jaime Gaztelu, de James & Mau, cuya obra con contenedores es apasionada, explica bien esta idea: nada de arquitectura de subsistencia. Se trata de dar más espacio, más diseño, más sensaciones, pero manteniendo un precio asequible gracias a la construcción con contenedores. Se trata de dar realmente ‘más por menos’.

Los contenedores tampoco resuelven por sí solos problemas urbanos. En nuestras ciudades existen muchas construcciones modulares industrializadas (contenedores o no) con vocación de arquitectura de emergencia y que por ello sólo remiten a la catástrofe: casetas de obras aparcadas de cualquier forma; aularios de los que los alumnos sólo piensan en escapar; realojo transitorio prolongado durante décadas en viviendas incapaces de resistir el paso del tiempo. ¿La arquitectura temporal tiene que ser necesariamente un fracaso urbano? De una forma muy personal, la obra de Santiago Cirujeda contesta esta pregunta, creando intervenciones efímeras y propositivas al servicio del ciudadano que aprovechan oportunidades urbanas temporales.

¿Qué necesitamos entonces para convertir la construcción con contenedores en verdadera arquitectura de contenedores? Necesitamos la magia. La magia de la que hablamos la hemos experimentado todos y es la que permite al niño convertir la caja del juguete en una nave espacial. En el caso de la arquitectura de contenedores y de una forma quizá más sofisticada, uno puede ver el edificio, distinguir que se trata de contenedores, pero notar que esas cajas no están sólo pensadas para contener mercancías. Son espacios habitables, interesantes, que se relacionan con el paisaje, que exceden sus límites. Son palacios, rascacielos, catedrales hechas para el hombre y no para las cosas. Se trata de respetar la integridad e inteligencia de la gente proponiéndoles un juego donde la memoria y la imaginación son protagonistas.

Esta magia, que es la de la arquitectura, exige el buen conocimiento del material para poder manipularlo aprovechando sus propiedades al máximo. La rigidez estructural del contenedor es probablemente una de las cualidades diferenciadoras con respecto a otros módulos ligeros de edificación y que sólo se explica por su origen no arquitectónico. Para la mayoría de edificios sería exagerado diseñar un módulo de sólo 4 toneladas de peso y capaz de resistir 30 toneladas de carga, implicando una capacidad de más de 1 tonelada por metro cuadrado. A su lado, los módulos metálicos convencionales de edificación parecen frágiles juguetes.Además, su durabilidad y nobleza le permiten envejecer mejor. Incluso el óxido del acero cortén con el que está fabricado protege las cualidades mecánicas del material.

Mecanos diversos

Con un humilde presupuesto, Hombre de Piedra junto a Buró 4, realizaron la Terminal de Cruceros en el Puerto de Sevilla donde 6 de los contenedores se colocaron volados 3,6 metros para recibir a los pasajeros. En este ejemplo, la propia estructura tridimensional del contenedor —al funcionar toda su altura como canto útil—, permie resolver fácilmente lgo que en la construcción convencional sería un verdadero alarde. De hecho, hubiera sido más costoso transformarlos, cortarlos para que se alinearan a ras de fachada. Se procuró así usar contenedores completos para evitar cortes del módulo, que hubieran encarecido el edificio. ¿Limitación o posibilidad? Depende si aceptamos el juego que el material propone. En este caso proyectar con maquetas de los módulos completos es lo más eficaz, y da al arquitecto la sensación de volver a la infancia y jugar con piezas de Lego.

La gran rigidez de los contenedores se puede comprobar asimismo en la tienda Freitag de Spillmann Eischle Arkitecten, donde 9 contenedores se colocan de forma casi inverosímil, uno encima de otro, para constituir, más que una tienda de moda, un auténtico rascacielos-mirador sobre el paisaje urbano de Zúrich.

De forma complementaria, el exceso de rigidez de los contenedores permite recortar sus paredes, y modificar controladamente su estructura. Esto hace posible cualificarlos mediante la creación de relaciones con el exterior o la vinculación de varios módulos mediante huecos para configurar un espacio mayor. En este sentido, tanto por economía como por sostenibilidad y coherencia, resulta importante contar con la estructura original del contenedor. Por tanto, estas operaciones no deben disminuir en tal medida su capacidad portante que obligue a diseñar otra estructura suplementaria más allá de pequeños refuerzos.

Usando una sucesión de contenedores ahuecados pero conservando su protagonismo estructural, en la Terminal de Cruceros de Sevilla se consiguió una gran amplitud interior. El juego rítmico de dobles alturas y luz natural permitió sugerir la sensación de profundidad deseada en un espacio con fuerte carácter arquitectónico. Por su parte, en las oficinas Made to be Moved de Arcgency en Dinamarca, también se consigue un estupendo espacio con otra estrategia: los contenedores construyen un grueso perímetro capaz de configurar un amplio vacío interior.

La misma peculiaridad estructural con los que están diseñados los contenedores permite apoyarlos sobre sus cuatro conectores inferiores o suspenderlos por los cuatro superiores sin que hacerlo de uno u otro modo suponga ninguna diferencia. Aparte de los beneficios lógicos de transporte y montaje de las piezas, esta cualidad permitió a Churtichaga y de la Quadra Salcedo en su Pier 57 Interim Project de Nueva York suspender 36 contenedores creando un efecto que ellos mismos definen de ‘alfombra mágica’...

Hablemos ahora de los juegos de percepción implicados en la magia de manipular los contenedores. Recordemos los puntos de contacto imposibles de Alejandro de la Sota en los huecos de la fachada de su Gobernación Civil de Tarragona, escondiendo los cantos de forjado tras los petos. Además, la potente geometría y color de los contenedores se prestan bien a dinámicas y llamativas composiciones neoplasticistas.

En la Terminal de Sevilla, con su fondo de escena historicista, se decidió a reclamar la atención en el paisaje del Guadalquivir. De ahí la estrategia basada en la percepción en la que se repitió con los contenedores el monótono ritmo de pilones del muelle para pasar más desapercibidos, como si se tratase de una blanca infraestructura portuaria más. Evidentemente los contenedores también se prestan muy bien a ello subrayando su naturaleza industrial en la repetición. De hecho, la gente suele comentar al contemplar la Terminal que no distinguen bien el edificio de lejos, pero que cuando se acercan les sorprende.

En cuanto a los plazos de construcción, el caso de la Terminal de Cruceros de Sevilla también resulta sintomático: se realizó casi íntegra en taller y el montaje in situ duró 15 días. Respondiendo a su promesa de adaptabilidad a nuevas necesidades, el mismo equipo anterior de Hombre de Piedra junto a Buró4, trabaja ahora en su ampliación, para duplicar la superficie original y mejorar sus prestaciones.

La construcción con contenedores puede ser, en definitiva, un paso para esa arquitectura de lo necesario que reclamaba Vladímir Tatlin. Pero también puede poseer la magia que la haga tan habitable como interesante, además de contextualizada o extraordinaria. Basta recordar que, en una reciente entrevista realizada por Fernández-Galiano, Norman Foster sostenía que de los tres recursos fundamentales en la creación de un edificio, el dinero, el tiempo y la energía creativa, sólo éste último determina la calidad del producto final.

Juan Manuel Rojas Fernández